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The Undercover Economist – Tim Harford

Undercover Economist 每次去印度工幹總要逛書店﹐一來在印度工餘除了上網和閱讀外﹐沒有其他消遺娛樂﹐二來印度的英文書真的很便宜。印度生活指素低﹐出版商也特別印刷國際版﹐照顧落後國家的購買力。平裝書只售北美的一半價錢﹐若果是新書這邊只有精裝版﹐價錢相對起來更加便宜。當然印度英文書的種類不多﹐書店入貨只限大路暢銷書。我商業經濟的書架時看見了這本《臥底經濟學家》﹐印象中記得經濟學人雜誌的介紹﹐反正十分便宜於是便買了回來再算。原本它的命運與其他我未有時間看的書一樣﹐隨手被堆放在某一格書架上。豈料去大學書店買下學期的課本時﹐竟然給我重遇這本書。想不到一本通俗流行讀物﹐也可以做了一年級經濟學入門的課本。於是我在好奇心推使下﹐在書店隨手拿起來開了頭﹐結果回家便把它從書架翻出來啃完。

我大學時代讀過幾科經濟學﹐張五常那套經濟學書也看了幾遍﹐加上其他零星的經濟學課外讀物﹐《臥底經濟學家》一書裏面的知識﹐我應該全部懂得明白﹐當然記不記得是另一回事。這本書的經濟學深入淺出﹐沒有圖表沒有方程式﹐不過是基本的經濟定律﹐就足以讓我們理解處身的世界是如何運作。作者從火車站的咖啡店的價錢牌說起﹐討論供求問題和議價能力﹐解釋為什麼地主一定會加租。從超市商品價格的差異﹐討論供求彈性和格價的策略。用駕車帶來的塞車和污染來討論界外效應﹐而二手車市場和保險則討論資訊成本和資訊不對等。第六章理性的瘋狂是全書最精彩一章﹐講述在股市中每一個人作出理性選擇﹐但把他們作為一個群體綜合起來﹐結果就會變成的非理性選擇﹐投資股票時要切記這章的教訓。最後幾章講市場帶來價格訊息的重要﹐全球化的好處和窮國為什麼貧窮﹐而最後則以分析中國改革開放以來的經濟奇蹟作為全書終結。

與其他高談經濟學理論的書不同﹐這本書從現實中的現象出發﹐解釋我們身邊發生的事物為什麼會是這樣發生。作者是一個說故事的能手﹐他沒有一開始抬出經濟理論嚇死讀者﹐而是抽絲剝繭一步一步去推論﹐與讀者一起找出穩藏在事物背後的經濟定律。事中那些現實的例子很有趣﹐引起讀者想一探究竟的好奇心﹐亦幫助讀者把經濟理論牢記腦中。學懂了書中的經濟理論﹐像武林密笈的內功心法般﹐一理通百理明應用任何地方﹐可以自己他也當一個臥底經濟學家﹐分析日常社會現象的前因後果。像近期熱門的社會議題﹐如最低工資﹐的士減價﹐派消費卷等﹐若我們透過經濟學家的眼光去看﹐就不會只看到表面的民粹口號﹐而看到背後市場失衝的真正問題。

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