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金錢的故事 The Ascent of Money – Niall Ferguson

上次去印度時買了這本《金錢的故事》﹐想不到閱讀進度甚慢﹐時隔半年又回到印度出差﹐才有時間讀全本書寫書評。雖有這本書的名稱說是關於金錢﹐正確點來說是關係金融體係發展的歷史。作者是哈佛大學教授﹐應PBS電視台邀請﹐拍攝講述金融歷史的記錄節目。電視節目叫好叫座﹐作者亦順勢把節目內容整理出書﹐六集節目變為書中的六章。由於從電視節目改篇成書的關係﹐這本書讀起來十分容易﹐不過內容則受原裝電視節目結構的限制﹐每一章也是個獨立單元﹐讀起來缺乏連貫性。內容為遷就電視觀眾的水平﹐加入很多有趣的歷史故事﹐但前因後果的歷史分析則相對較弱。

第一章開完名義﹐講述金錢的歷史和銀行的誕生﹐從古代銅錢貨幣開始說起﹐到中世紀以貴重金屬作為媒介﹐到來各國發行紙幣取代金屬﹐到近代索性取消貨幣黃金本位﹐到最後金錢連實體也失去﹐變成電腦內的一堆數字。作者引用大量歷史資料﹐指出金錢在歷史中的重要性﹐十字東征是其中一個原因﹐是歐洲大量流失貴重金屬﹐導致貨幣供應短缺。到殖民地時代的西班牙﹐因發現印卡王國的白銀寶庫﹐一船船把白銀運回國引致嚴重通貨棚漲﹐最後弄至經濟一廞不振﹐衰失海上霸主的地位。後半段介紹文藝復興時期的Mediccis家族﹐當年的銀行主要是做貨幣對換的生意﹐利用消息靈通時間上的優勢﹐以猶太人的身份和一個家族的緊密連繫﹐發展出橫跨歐洲各國﹐富可敵國的跨國銀行。最初銀行只做存錢和商業交數﹐到了十七世紀端士銀行發明借錢﹐在假定有存戶不會同時間提出所有存款的前題下﹐銀行可以把收到的存款借出賺取利息。以前銀行主要收入靠收取手續費﹐現代的銀行已轉型變為資產和風險管理。

第二章講述債卷的誕生﹐債卷是國家向人民或外國的借錢的工具﹐最初發行主要用來支付戰爭開支。戰勝國自然有能力償還債卷﹐戰敗國的債卷則變成癈紙﹐當年買債卷可以說是在賭那個國家會打勝仗。在歐洲各國還在打來打去的年代﹐出了一名債卷專家Rothschild﹐包攬各國債卷的發行和行銷。因為戰爭說到底也是在拼財力﹐Rothschild的債卷決定足以左右一個國家的命運﹐美國內戰中南方運戰敗的其中一個原因﹐便是因為經濟實力比北方差﹐而又借不所行軍打仗所需的資金。到了十九世紀殖民地時代﹐殖民地發行的債卷﹐竟然比宗主國還有更高的評級。債卷的評級取決於還款能大﹐宗主國軍力強大很難迫他還錢﹐但殖民地債卷在宗主國有很多債主﹐宗主國有實際統治權﹐不怕殖民地走數壞賬。

第三章講述股票﹐在股票出現以前﹐公司與擁有公司的那個人關係不可分割﹐有了股票能分散公司的擁有權﹐識公司可以在市場上集資。最初的股票發行的是荷蘭的遠洋商船隊﹐因為風險大但利潤高﹐才想到以發行股票的形式去集資﹐發放股息分享利潤﹐並設立股票交易市場﹐讓想套現的人買賣股票。因為荷蘭海軍實力強大﹐遠洋商船隊是很好的投資﹐直致荷蘭的海上霸權被英國取代﹐股票的升幅高達每年27%。有股票自然會有泡沬﹐史上第一個泡沬由英國人John Law發明﹐他游說到法國皇帝給他北美殖民地的貿易專營權。他的公司用優厚股票吸引投資者﹐但本身只是一個錢滾錢的龐底騙局。他的公司因為有皇帝撐腰﹐吸引很多貴族投資﹐讓他結交政治勢力﹐還讓他當了法國的財相。泡沬最後爆煲是經濟定律﹐他既然身為法國財相﹐有能力左右法國的貨幣政策﹐便想透過貶值來阻止泡沬爆破﹐結果把法國的經濟弄得一團糟﹐埋下法國大革命的導火線。這章最後一節﹐講述本世紀華爾街股票的興衰﹐不過這些陳年歷史因為近年金融海嘯﹐早已給傳媒翻炒了多次。

第四章講述保險的發明。現在保險推銷員人見人憎﹐想不到最初保險竟然教會發明﹐用意是照顧意外離世牧師﹐遺留下來的弧兒寡婦。後來蘇格蘭人把保險應用在航運上﹐為出航的船隻提供天災人禍的保障。在發明統計學以前﹐賣保險與賭錢沒有分別﹐蘇格蘭人精於計算﹐很快便把統計學應用在保險上﹐以人口壽命計算出風險與保費的關係。蘇格蘭的寡婦基金﹐更一度是英國最大的投資公司﹐後來演變成今天的保險公司。醫療保險和年老退休保險﹐今天是左派社會福利主義的招牌﹐估不到竟然是極右派納萃德國和軍國主義的日本發明。社會福利制度的邏輯很簡單﹐國民要身體健康軍隊才會強大﹐對未來生活有潼景﹐才會為國家效忠。賣命。本世紀統計數學上有重大突破﹐直接速成風險管理基金的興起。

第五章講樓市﹐香港地產只有個炒字。估不到在歷史上﹐地產與民主原來有直接關係。英美的民主發展﹐很大程度上是源於市民要保護個人資產的需求。而民主推行的初期﹐只有樓在手的市民﹐才擁有投票權。金融海嘯源於次按﹐作者也花了很長篇幅講述按揭市場的歷史﹐並追朔美國兩大房貸公司﹐最初以追求全民有樓政治任務才成立的歷史。市民擁有房屋不單是經濟問題﹐更可以影響社會文化﹐對自由和個人權利的取態。

最後一章有點雜亂﹐講下第一代全球化即舊殖民時代的全球經濟﹐第一代全球化直到第一次世界大戰才結束。。接下來講下經濟殺手又講下索羅斯﹐不過我讀看經濟殺手的原著﹐這一節的內容沒有新意。當然不能不提諾貝爾經濟獎得主的LTCM基金﹐以為他發明的數學可以預測一切﹐卻計算漏了自身的行為會影響市場﹐結果鑲成八九年的金融風暴。最後一節講下現在全球經濟﹐中美兩大經濟巨頭的較量﹐這部文章內容水分大多﹐內容與平時報章看到的大同小異。

最後全書總結金融體系的發展歷史﹐並指出雖有經濟系統幾百年的經歷不斷進化﹐人類並不是全然經濟理性的動物﹐很多時不能作出最合適的決定。現代經濟體系複雜無比﹐但同時亦十分脆弱﹐只要爆發全球性戰爭﹐便足以破壞幾百年的經濟進化。

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