Archives

This Idea Must Die – John Brockman

過時科學理論大掃除

曾幾何時,人類以為地球是平,太陽繞著地球轉,太陽系有九大行星。隨著科學進步,人類發現新知識,修正對世界的認識。可是總有些人故步自封,縱使證據確鑿,仍不願接受新觀點。一般人追不上科學發展,倒也情有可原,畢竟他們不是專家。但不少科學家,學者,科普作家,不論因先入為主的學術偏見,還是一生名聲押注在舊理論上,頑固地堅守錯誤的觀點,便是「阻住地球轉」防礙科學進步。著名科學家Max Planck說過:「科學進步源於葬禮,只有抱殘守缺的老前輩死光,新理論方能取代舊理論為正統。」不過請別太苛責老人家抗拒新事物,智者強如愛因斯坦亦老貓燒鬚,晚年時斷言量子力學不可能,更說出「上帝不擲骰子」這名句。

說到科學權威,edge.org大慨是世上最有影響力的智庫,它以推廣科學啟蒙民眾為已任,成員雲集最頂尖科學家,大學教授和科技大亨。有感於科學家躲起來自顧做研究,社會的話語權落在文科學者手上,edge鼓勵科學家用淺白易明的文字,繞過記者等中間人直接面向群眾,左右民意制定有利科學發展的政策。每年edge都定出一條具前瞻性的題目,眾成員撰文各抒已見,並輯錄成書出版。去年的題目,問那個過時的科學理論最應死,總共收集了170篇回覆,包括眾多鼎鼎大名的作者,如Jared Diamond,Nassim Nicholas Taleb,Richard Dawkins等人,題材包羅萬有,從物理,生物,電腦,醫學等硬科學,到經濟,心理,統計等人文科學也有,結集成《This Idea Must Die》。

書中有不少文章關於物理學,有趣的是學者們意見兩極分歧,大部份認為超弦理論(M-theory)走錯了路,最後變成總可自圓其說不能驗證的偽理論,白白浪費一代科學家的青春;我們不應盲目追求統一理論,也許在量子力學的世界,根本沒有一條能解答所有的方程式。然而,小部份卻認為我們三維宇宙觀才是錯誤,應該擁包多元平衡宇宙觀。生物學是另一個熱門題目,進化論更是眾矢之的。科學家不是要推翻達爾文學說,只不過「物競天擇,適者生存」這句過份簡化的口號,是時候扔進垃圾桶,以免誤導蒼生。進化的機制很複雜,一般人對進化論一知半解,甚麼進化來自基因隨機突變,所有生物有共通基因,環境和遺傳的簡單二分化,甚至所謂天擇本身,統統都是錯。

物理學和生物學的知識太抽像,離現實生活太遙遠,說些對我們有直接影響的題材吧。目前美國食品藥物管理局規定,凡新藥上市前,必須經過隨機控制臨床測試;而在人體測試前,要先用老鼠來試藥。人類與老鼠身體根本不同,在老鼠有效不等於對人類有效。而隨機測試的變數太多,令藥品的效用不明顯,結果研究人員要篤數過關。從醫學到社會學的研究,統計數字彷彿是教條,結果大部份論文都是垃圾,純萃為論文數目而出版。未有題目先收集一大堆數據,再看看有什麼特別的統計數字,才馬後炮找理論去詮譯解釋。研究應重回論證因果關係的科學傳統,而不是一味追求大數據用統計學去亂撞。

開解人腦之謎一直是科學家的夢想,不過對於自已腦袋,坊間說法卻以訛傳訛居多。一直以來IQ是衡量智力的標準,可是這等於用單一數值,來衡量一個人是否健康同樣荒謬。小孩子腦袋高可塑性的說法,令一眾望子成龍的家長,乖乖付錢購買什麼莫扎特效應胎教CD,可是這根本完沒有科學根據,反而人腦如何學習新知識的機制,才是未來研究的方向。把人分為右腦思考和左腦思考,把腦袋每個區域的功能斬件獨立來看,同樣都是上世紀過時的理論。不要電腦來比喻把人腦,兩者本質上是完全不同的結構。至於自由意志,靈魂是否存在等萬年哲學問題,有些科學家主張物質主義的還原論,有些則認為那些不關科學的事,留給哲學家和神學家去辯論好了。

不要被近600頁的厚度嚇怕,看一本書等於看了百多本書,CP值十分高,適合連閱讀也講求效率的香港人。百多個不同的科學題目,總有幾個能引起你的與趣。若某題目激發起你的求知慾,大可以按圖索駿,找那篇文章作者的著作來細看。

編者簡介:John Brockman是edge的創辦人,科學和科普書藉的編輯和出版商。至力推廣C.P.Snow提出兩種文化文理雙科互相對立以外,科學家身兼公共知識份子的第三種文化之路。

申延閱讀: C.P.Snow, The Two Cultures

原文刊於《閱刊》九月號。

Leave a Reply