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When to Rob a Bank – Steven D. Levitt & Stephen J. Dubner

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Morality, it could be argued, represents the way that people would like the world to work, wheareas economics represents how it actually does work.

怪誕經濟學

一般人對經濟學家的印像,總是滿身銅臭,話題離不開金錢,股市,國民生產總值等枯燥的數字。2009年出版的《怪誕經濟學》反轉經濟學家必然市儈的印像,從最基本的經濟學出發,研究人類供求行為的原動力,從而解釋社會上千奇百怪的現像。很多我們習以為常的傳統觀念,往往經不起經濟學的分析。任何政策若漠視經濟定律,不論出發點的動機如何良好,結果只會好心做壞事。要改變社會造福人類,先要解理其運作原理,而經濟學正是其不二法門。

《怪誕經濟學》引用大量數據,通過嚴緊的經濟學推論,結論得出來的真相,完全令人意想不到,甚至情感上難以接受。書中最具爭議的案例,便是作者從70年代美國墮胎合法化開始,分析各洲墮胎率與犯罪率的數據,得出墮胎合法化是美國近30年犯罪率下降的主要原因。結論說出來很震撼,推論卻十分簡單易明。在單親家庭的小孩,長大後學壞變成罪犯的機會較高,墮胎變相從源頭減少未來的罪犯,20年後犯罪率自然下降。

這次介紹的《When to Rob a Bank》是《怪誕經濟學》系列的第四本著作,收錄作者博客過去十年來的精華文章。若果不怕麻煩,大可按目錄按圖索驥,在相關網誌上免費閱讀文章。作者用樽裝水來比喻此書,樽裝水只是自來水入樽(外國的自來水可以直接飲用),為什麼要花錢買樽裝水而不喝免費的自來水,不外乎比較方便而已。作者從8000篇博客文章中挑選,去蕪存菁重新校對,按類別題材編排成章,讓讀者更容易閱讀。

文章分為兩大類,第一類是前作中案例的補充或跟進,佔篇幅大約一半左右。例如前作中提及,當教育局把教師薪金和學校資源與學生的考試成績掛勾,而教師又同時負責批改學生的試卷,從校長到教師皆有極大誘因在考試中作弊,不是事前偷看試卷幫學生作特別補課,便是把試卷錯的答案塗改成對的答案。此書有一章研究各種不同作弊行為,從搭地鐵逃票,小說偽裝成回憶錄,運動員服用禁藥等。作弊與否純萃出於理性計算,當回報巨大而被捉的機會少,作弊便是一個理性的選擇。作弊也有分高手與低手,書中講述網上撲克的員工,利用內線透視對家底牌,在賭桌上每局必勝,引起賭客的懷疑,過不了幾天便被揭發。若果他們不是「衰心急」,有輸有贏慢慢劏客,也許能一直作弊下去。

第二類基本上是雜項,作者天馬行空,想到什麼題材便寫甚麼,因為每篇文章的篇幅所限,非如前作般詳細分析數字,只運用簡單的經濟學推論,這樣可觀性雖更高,但真確性便可能打了折扣。甚麼時間去打劫銀行最好?根據FBI的統計,星期五早上是打劫銀行的繁忙時段,每次劫案的平均收入有5000美元,高於其他日子平均的4000美元;最差是週未下午打劫,回報只有3000美元。不過打劫銀行有三分一機會被捉,若把坐牢的時間成本按最低工資計算,打劫銀行的實際回報其實是負數,所以還是不要打劫銀行。

年老牙醫很怕病人問他幾時退休,時常回覆不勝其煩,讓病人自動收口的最佳方法,替診所換全新傢俬,病人便收到他未打算退休的訊息。環保份子常說駕車浪費,其實行路帶來更多污染。駕車兩三分鐘,走路可能要半小時,所消耗的卡路里,人要進食來補充,可是生產那些食物所排放的二氧化碳,遠高於汽車使用些少的汽油。同樣環保份子常說食物包裝浪費,可是他們忽略了若沒有包裝,食物在運送過程中容易受損,外表受損的食物沒有人買,最後倒掉更加浪費。

早年張五常的《賣枯者言》也是走這條路線,以經濟學來解釋日常生活,讀來充滿趣味之餘,亦能廣闊思考。可惜近年他多寫風花雪月,文章質素無復當年。幸好近年有一眾後起之秀:徐家健、梁天卓、曾國平、阮穎嫻等人接棒,期待他們寫本香港版的《怪誕經濟學》。

申延閱讀:Freakonomics,SuperFreakonomics,Think Like a Freak

作者簡介:Steven D Levitt,芝加哥大學經濟學教授。Stephen J. Dubner,自由記者,作家,並擔任「怪誕經濟學」網上電台節目的主持。

原文刊於《閱刊》十二月號。

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