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Mobile Unleashed – Daniel Nenni and Don Dingee

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考考你,你知道你手機入面的CPU是那間公司製造的嗎?多得Intel多年來咚咚棟冬的廣告,一般人都知道電腦的CPU主要由Intel製造,但說起手機,只會聯想起蘋果和三叔,完全沒有聽過ARM這間公司。現今的智能手機,甚至早年的2G手機,手機CPU市場佔有率,ARM差不多是百份百,可說是獨市生意。《Mobile Unleashed》這本書,講述ARM的發跡史,如何從十二人的小團隊,三十年間發展至二百億市值的高科技王國。這本書不單是ARM的歷史,更加是整個手機業界的歷史。

ARM全名Advanced RISC Machine,原本個A字代表Acron電腦公司,ARM只是其研發部的一個實驗項目。當年IBM如日中天雄霸整個電腦市場,其他電腦公司一邊抄考IBM電腦賣錢,另一邊則希望開發新產品打破IBM的壟斷。RISC就是這樣的環境下開發出來的CPU架構,與Intel的x86系列CISC CPU完全不同的設計概念,犧牲複雜的功能換取精簡的指令架構。當Intel搶佔商用家用電腦市場,其他RISC晶片廠商如SUN和MIPS,則憑著RISC架構的高運算速度,在server市場開拓出另一片天空。而ARM的RISC晶片,論功能不夠x86強,論速度不及其他RISC廠商,只有一項優點就省電。

不過當年電腦不能移動,反正都是插著電源,省電完全不是賣點,ARM晶片完全沒有生意。Acron準備解散團隊止蝕,這時命中註定的救星出現,蘋果要開發平板手提電腦(還不是iPad,二十年前那個叫Newton),需要開發更省電的CPU,於是找上門來。商討後ARM從Acron獨立出來,蘋果佔一半股權,Acron和VLSI佔另一半。雖然新公司有蘋果這個大客支持,可是實際上還是窮得要命,相傳ARM的初代CEO上任第一個工作,就是四出尋找平價二手家俱。Newton是蘋果第一次後教主時代的滑鐵盧,走得太前技術完全未成熟,功能未如人意成本天價,最終全球只賣出六萬部。

Newton雖然失敗了,但為ARM爭取多幾年的時間,繼續改良CPU的技術,終於等到流動電話時代的來臨。最初1G電話用Analog技術,上了年紀的都記得當年大大舊的水壺電話。2G GSM改用Digital技術,對於CPU的需求增加了,但手機的電池容量有效,省電便成為最重要的決定性因素。ARM的第一個大客是Nokia,雖然Nokia現在執了笠,當年可是手機的一哥,比今天蘋果還厲害,高達過半的市場佔有率。之後ARM逐一攻陷其他手機廠商,差不多所有手機都是用ARM。與Intel自已生產CPU不同,ARM其實是一個IP智識產權公司,ARM開發CPU的程式,然後授權給其他公司生產,每台電話都收取專利稅。每粒CPU的利潤雖然不如Intel多,但與廠商共同建立開發生態環境eco-system,在有錢齊齊搵的大前提下,各手機廠商都樂於和ARM合作。雖然人人都用ARM,但有不少生產商可供選擇,不怕有像Intel壟斷市場後,獨市生意抬高價值的問題。

蘋果今日貴為全球最有錢公司,但當年教主第一次出走後幾乎破產。教主回歸蘋果重新掌舵,展開救忙大行動,賣掉了ARM的全部股份,把資金投放在iPod開發上。當年蘋果出手救了ARM,現在輪到ARM救蘋果。蘋果手提開發部早對ARM十分熟悉,iPod很自然源用ARM的晶片。iPod取很空前成功,然後就是Newton的終極完全版,遲來了二十年的iPhone,從此改寫了手提電話的歷史。三星與ARM亦很有淵源,早在2G手機年代便已用ARM,更把ARM用自家mp3機和DVD機上,從低能手機過渡至智能手機,很自然繼續便用ARM。有玩開Andriod旗艦機的朋友,都聽過Qualcomm的Snapdragon晶片,裏面的程式都是ARM授權生產。當年Qualcomm發明CDMA通訊技術,是整個3G/4G手提通訊的理論基礎,它從radio晶片做起,一路從外至內把radio與CPU整合。

說來諷刺,最初Qualcomm是原本與Intel合作,不過Intel嫌手機市場太細,賺不到錢索性退出市場,把Qualcomm拱相讓給ARM。當年蘋果整初代iPhone,同樣也是打算和Intel合作,Intel亦用同一個理由推掉,結果Intel白白錯過整個手機市場。不過看ARM的歷史,學懂了一件事,在高科技行業的世界中,技術實力固然是必要的本錢,但一間公司最後能否成功,最重要還是要講運氣。ARM轉捩點的幾單大生意,不論是蘋果還是Nokia,基本上ARM都不是首選。可是首選交不出貨,ARM冷手執過熱煎堆,然後一切才成為歷史。今年九月日本軟銀集團,宣告全面收購ARM,目前還等候政府批準合併,不知道ARM的未來會如何,一代手機王朝會否從此衰落?

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